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研究称新视野号较预期更早地抵达了太阳系的激波边界

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新视野号接近冥王星的想象图(图自:NASA,via New Atlas)

太阳系中心看似一颗超级无敌大的核弹,其周围真空中散布着许多异常坚硬的微小固体,但太阳风几乎无所不及。

电离粒子的不断流动,产生了行星上可以见到的光。但在太阳系的周围,却形成了不均匀的“气泡”。

在这里,太阳风因相互作用而减至亚音速,直至被星际介质完全阻止。科学家们称之为“激波边界”(Termination Shock)和“日球层顶”(Heliopause)。

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日光层的外边界,就是新视野号可遇到星际空间物质的地方。(图自:西南研究所)

为测量太阳与星际之间的相互作用,NASA 在新视野号航天器上配备了 SWAP 仪器。现科学家已经确认,随着距离越来越远,太阳风速也变得越慢。

此前,尽管人类已经发射过先锋 10 / 11、以及旅行者 2 / 1 号航天器,但却从未携带过如此精密的设备,以对太阳风(甚至星际离子)进行拾取和检测。

这些都是杂散的中性原子,受阳光照射而电离。而根据西南研究所的资料,SWAP 能够以前所未有的解析力和覆盖范围,对低通量的星际离子展开拾取和测量。

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新视野号上的仪器套件(图自:NASA)

目前,新视野号位于距离太阳约 46 个天文单位(43 亿英里 / 68 亿公里)的地方。科学家们预计,太阳风会在遇到星际物质时发生相互作用,从而呈现明显的减速和升温。

出于研究的目的,研究团队分析了 SWAP 在 21~42 天文单位距离内的太阳风速测量结果。

通过将之与 NASA 高级成分探测器(ACE)和日地关系观测站(STEREO)航天器处在同一天文单位距离(9300 万英里 / 1.49 亿公里)的测量结果进行比较,其已证明这样的事件正在发生。

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