900秒,成就中国马斯克?

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900秒,成就中国马斯克?

编者按:本文来自微信公众号“20社”(ID:quancaijing_20she),作者:李贤焕。

很难有什么公司能在15分钟里估值飞涨,如果有,那只能是一家火箭公司。

北京时间2020年11月7日15时12分,一枚黑色涂装的小型火箭在甘肃省内的酒泉卫星发射中心点火升空,用900秒时间顺利把一个50公斤级的小型卫星送上距离地面约500公里的太阳同步轨道。

这枚被称为“谷神星一号”的商业运载火箭来自民营火箭公司星河动力,这是该公司实施的首次发射任务。

火箭升空瞬间 图片:陈肖

火箭是个很“性感”的东西,这是目前从地球进出太空的唯一方式。但民营火箭的现实很骨感,造火箭是个艰难的事情,目前全球能够实现火箭发射的国家也不超过十来个。

从2018年正式成立,星河动力用两年多时间就把一个50公斤的“太空快递”送上预定轨道,这是民营火箭公司实现火箭入轨的最快纪录,从点火升空到成功入轨,这900秒的发射时间已经是公司成立以来最高光的时刻。

就在发射前两天,星河动力还刚宣布了一轮2亿元A轮融资。

而在火箭发射前后,两名商业航天领域投资人士分别向全现在表示,发射成功后,星河动力的估值肯定大涨,甚至直接翻倍。

15分钟估值翻倍?

11月6日,火箭发射的前一天,大约200位政府人士、投资人、航天领域从业者飞抵酒泉市,目的就是去到酒泉发射中心亲眼看到火箭的点火起飞。

如果发射顺利,火箭从点火升空到消失在视野范围仅有约2分钟时间,就算是进入到500公里高度的预定轨道,用时也仅需要15分钟。就为了看到这短暂的发射,他们从酒泉市中心到发射场的往返车程就需要8小时。

火箭升空 图片:陈肖

对于星河动力,如此大手笔也体现出此次发射的重要性,毕竟这是两年多来在发射场的首次亮相。

不过就像马斯克说的,“火箭发射可能有无数种失败的方式,但成功的方式只有一种”。作为一个复杂的系统工程,火箭发射的刺激之处就在于,任何一支火箭都无法保证100%的成功率。

发射前一天晚上,元航资本创始合伙人、星河动力的投资人陈东对全现在说,火箭发射本身很残酷,非成即败,不存在成功了50%或70%的情况。

在此前民营火箭公司经历过2次入轨发射失败,如今的火箭公司在发射前明显变得更加低调。这也是一种预期管理,反复强调火箭发射的风险,就算信心再足,也不敢把话说得太满。

而对火箭公司来说,这种夹杂着一定失败率的发射任务,就是团队技术实力的集中展示。商业航天还很年轻,一支火箭的成与败也足以影响公司甚至行业的发展。

2018年开始,民营火箭领域在经过3年时间的萌芽,推出的头两枚火箭均以失败告终。当时这一赛道上的投资人都不会公开唱衰,但在台下,“他们到底行不行啊?”这样的质疑在投资圈内广泛存在。

转折出现在2019年7月,民营火箭企业星际荣耀实现首次入轨发射,迎来所有从业者、投资人一片欢呼。一位接近星际荣耀人士曾向全现在表示,在发射成功后,星际荣耀在圈内“拿钱拿到手软”,但公司一直对此保持低调。

陈东告诉全现在,星河动力在发射前公司估值明显低于蓝箭、星际荣耀,如果打成了,估值可能可以直接翻一倍。

公开信息显示,目前星河动力完成了共4轮融资,融资总额超过3.7亿元。

在发射结束后,一名参投了多个商业卫星公司、未参投星河动力的投资人向全现在表示,此次发射搭载的卫星重量较轻,业内人士对发射的实际意义存在不同的看法,但在投资者看来,公司估值肯定会涨,直接翻倍也是有可能的。

保守的成功?

大家都说SpaceX和特斯拉的成功是来自于马斯克敢于颠覆,不过在当下的中国商业航天领域,这些“马斯克追随者”还需要求稳,在稳妥的基础上才能寻求颠覆性创新的空间。

如果和大型液体火箭相比,这枚火箭在各项数据上只能用“迷你”来形容。

根据公司官网信息,此次发射的“谷神星一号”的固体火箭由“三级固体+液体上面级”构成,起飞质量约为31吨,火箭直径1.4m,全长19m,低地球轨道运载能力350kg。

而SpaceX如今最主流的火箭猎鹰9号从分类上属于重型液体火箭,起飞质量约为549吨,直径3.7m,全长70m,低地球轨道运载能力最高可达22.8吨。

谷神星一号火箭 图片:陈肖

两者的差距在数字对比下颇为明显。简单来说,小型固体火箭在研制难度上低于中大型液体火箭。在此之前,蓝箭、零壹空间、星际荣耀都以固体火箭作为起步产品。不过猎鹰9号的研制前后经历了超过10年时间,SpaceX成立至今将近20年,早期也经历了数次发射失败,直接拿来与成立仅有几年的民营火箭公司对比并不公平。

就中国来说,虽说航天体系内早已推出了小型的固体火箭,技术本身并不新颖,但近期也不乏发射失败的案例,这也体现出火箭作为一项系统工程的艰难。

从各国的航天产业发展现状和市场数据来看,液体火箭已经是运载火箭的必然方向,当下包括星河动力在内的民营火箭公司都早早开始了液体火箭的研制工作。只是目前能够实现发射的只有小型固体火箭。其中的关键原因是液体火箭的研发周期更长,投入更高。液体火箭的研制周期在4-5年以上,而固体火箭周期为2-3年左右,资金投入为1亿元左右。

马斯克带着上亿美元创立SpaceX,贝索斯每年拿出10亿美元喂养其创立的火箭公司蓝色起源。这都是“中国马斯克”们无法想象的。

拿着市场上融来的钱,做着研制周期长达几年的火箭,每一次出牌都非常谨慎。况且星河动力成立至今还不到3年。

一位火箭行业创业者向全现在表示,总的来说,星河动力这枚固体火箭在技术方案上和此前星际荣耀、国家队的快舟火箭差别不太大,有一些细节的创新,但还是以稳为主,先迈过入轨的门槛,之后才是各家实力真正对比的时候。

事实上,这种所谓的“求稳”也并不容易。一名商业航天投资人告诉全现在,现在回头看这些火箭产品的发展,颇有一种如履薄冰的感觉。以前可能觉得火箭这个事情看起来非常性感,但实际做起来还是太难了。“说句不太正确的话,就算是把航天体系内的技术拿出来,在民营公司里能成功复制一遍,这就已经很不错了,更别说创新。”

从1到N

商业航天现在还远未实现真正的商业,要让火箭行业实现真正的商业闭环,一个重要的考量因素就是商业连续发射。至少从现在来看,国内民营火箭公司里还没有一家能够做到。陈东表示,在未来,这对所有火箭公司来说都是一个观察的标准。

在民营火箭实现了0的突破之后,连续发射成为了业内更多人谈论的话题,而连续发射的前提在于实现火箭的量产,这对行业来说,仍是一大挑战。

星际荣耀早在一年多前就首次完成了入轨发射,但第二发却迟迟未能亮相。一名投资人士表示,这其中可能包含了火箭技术本身和供应链两方面的原因。尽管首飞成功,但火箭本身可能在技术仍存在一定问题。目前星际荣耀对火箭进行了重新设计,从业内的角度分析,这意味着第一枚火箭不算很完善,更有测试品的意味。

另一方面,一名星际荣耀工程师也曾对全现在表示,疫情影响下,火箭的配套厂商受到不同程度的影响,这也是公司第二次发射连续推迟的原因。

星河动力联合创始人夏东坤对全现在表示,要实现火箭量产,火箭公司要做的包括火箭本身的产品定型化以及供应链的优化。

就火箭本身来说,当下的民营火箭更像汽车领域的原型车、概念车,虽然造出来了,但诸多元器件尚未定型,也就谈不上批量生产。“你得有一个能够一以贯之的产品设计,能做10套或者100套,这才叫产品化。”

在这基础之上,才有办法在每一个环节实现批量化制造,同时在供应链端进行优化。

不只是火箭领域,包括卫星在内的整个商业航天领域尚未突破批量生产的难题。事实上,批量生产火箭、卫星在全中国都是没有人干过的事情。

在业内看来,这才是SpaceX成功的精髓,其公司本身在航天领域已经攒下了将近20年的经验,在供应链上也有很深的积累,另一边马斯克执掌的特斯拉也有着量产汽车的工程经验。在此基础上,SpaceX造出来的火箭和卫星,才有能力保证可靠性的前提下,成本较别家下降了50%、70%甚至更多。

在中国,此前火箭和卫星的制造都大量依赖中国航天体系内的供应链,成熟且可靠,但最大的问题就是:贵。

随着行业的发展,一批体系外的民营供应商正在走向成熟。一位航天材料供应商告诉全现在,除了大的火箭发动机只能依赖体系内的供应商,目前民营的火箭供应链体系在整流罩、火箭箭体等方面已经具备生产能力,包括小型发动机的生产的也没有太大的技术障碍。相比体系内,民营供应链在成本上通常能够便宜30%以上,部分元器件甚至能便宜50%以上。

公司自身的技术积累,引导产业链走向成熟,这都是商业航天里“商业”二字是否能够成立的关键。而这需要的不仅是金钱的投入,还有漫长的时间周期。

在火箭发射前几分钟,夏东坤在发射现场对全现在说:“固体火箭从研制出来,到最终的产品定型,至少需要一两年时间。而未来的液体火箭由于元器件更多更复杂,定型的周期还会更长。”

说完,他转身举起手机对准了两公里外已经进入发射倒计时的火箭,准备记录下点火升起的时刻。随着底部闪出一团火光,火箭急速上升,在大西北干净的天空里留下一串白烟。

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