研究人员在鲨鱼化石中发现史前飞行爬行动物的遗骸

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研究人员在鲨鱼化石中发现史前飞行爬行动物的遗骸

今年年初,英国朴次茅斯大学的博士生 Roy Smith在梳理一抽屉鲨鱼化石时,有了一个令人惊奇和激动的发现:一种生活在6000多万年前的飞行爬行动物的遗骸。Smith在检查英国两个博物馆收藏的鲨鱼鳍刺化石时,注意到一些碎片中含有神经孔。鲨鱼鳍刺没有这些,所以Smith意识到有些碎片和其他碎片不一样。

事实上,它们甚至不是来自海洋生物,而是来自空中的生物:无齿翼龙,这是一种神秘的飞行爬行动物,以及已知最早进化出动力飞行的脊椎动物。 Smith在刚刚在线发表在《地质学家协会论文集》杂志上的一项研究中详细介绍了这一发现。

被发现的标本中,有两件可以被鉴定为属于鸟嘴翼龙属(也称为Ornithostoma)。另一个很可能代表一个新物种。

“我喜欢这个事实,这个小骨头已经在博物馆的抽屉里放了120多年,从来没有鲨鱼专家来过,说‘喂,这不是鲨鱼’,”朴次茅斯大学的古生物学家、史密斯的导师Dave Martill说。“一位有点空闲的翼龙研究者才有了这个伟大的发现。”

“我感到非常高兴和兴奋,因为无牙翼龙遗骸在英国非常罕见,”Smith说,他一直在研究翼龙的保存问题,他的博士学位就是研究翼龙的保存问题。“在英国只发现过两个物种。”

Smith在同时属于剑桥大学塞奇威克地球科学博物馆和布莱顿布斯自然历史博物馆的藏品中发现了翼龙化石。这一发现暗示了这些罕见的无牙翼龙具有更大的多样性。但它的意义还在于表明,研究现有材料可以产生全新的科学发现。

“未知动物的新标本竟然可以在博物馆的抽屉里潜伏着,”Smith说。 属于新物种的那一点喙与Ornithostoma有细微的差别,“也许就像大白鹭与苍鹭的差别一样,” Martill解释说,但这些化石太过零碎,无法导致新的物种名称。

“这是一个古生物学之谜,”Smith说,他怀疑会发现这个物种的任何进一步的遗迹。不过,他仍然充满希望,并计划在COVID后博物馆开放后继续寻找。

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