失联八个月后,NASA的旅行者2号首次收到指令并发回问候

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失联八个月后,NASA的旅行者2号首次收到指令并发回问候

NASA的旅行者2号被认为是有史以来运行时间最久、航行最广的星际航天器。它与地球失联的时间也尤其漫长。幸好,在好几个月的杳无音信之后,NASA终于与旅行者2号重新建立了通讯。从三月份开始——几乎有八个月时间或者说整个疫情期间,旅行者2号一直没有收到来自地球的信号。这次的通讯故障并非设备异常或航天器遭遇什么太空异事所致。

这次的通讯故障,与其说是故障,不如说是例行维护。只不过,当这台航天器是有史以来飞行最久最远的航天器,将地球甚至整个太阳系几乎抛在身后时,任何普通的事情对旅行者2号来说都会变得不再普通。

澳大利亚的Deep Space Station 43(DSS-43)是地球上唯一一个可以向旅行者2号发送指令的天线。在今年三月份,NASA表示该天线需要进行重大升级,并且为了完成升级工作,该天线需要关闭大约11个月的时间。

在此期间,旅行者2号将无法收到来自地球的消息,但是地球上的研究人员依旧可以接收到旅行者2号广播回来的信息。目前,旅行者2号已经远在地球的187亿公里之外,而且仍在越走越远。

就目前而言,DSS-43的升级工作仍在进行中,预期将于2021年2月完成。但是重要的升级已经安装完毕,因此可以进行初步的测试。

上周,工作人员向旅行者2号发送了一系列指令。这是自三月份以来,DSS-43首次向旅行者2号发送信息。随后,NASA报告称,旅行者2号回复了一个“你好”,确认其已经收到消息,并顺利执行了指令。

无线电天线和星际航天器之间的成功通讯实属平常,一般没有太多新闻价值。但是旅行者2号不一样。它广为人知,历史悠久。事实上,旅行者是NASA运行时间最长的航天器。它理应得到特殊的关注,尤其是在无线电单向静音这么长的情况下。这也是之前从未发生过的情况。

根据NASA的说法,三十年来,DSS-43从未离线这么长时间。但是旧的无线电天线已经使用了47年,确实需要更换。而这台天线又是世界上唯一可以向旅行者2号发送广播的天线。

更新之后,DSS-43将换上两根新的天线,获得升级的加热和冷却装置、电源设备以及其他支持新发射器的电子设备。升级工作完成后,这台已经实属传奇的设备将可以继续续写传说。

NASA的深空网络项目经理布拉德·阿诺德说:“这项工作的与众不同之处在于,我们对整个天线做了翻新,从地面的基座一直到天线的最顶端。和旅行者2号的测试通讯无疑说明,我们的工作一切都在正轨上。”

和旅行者2号的测试通讯无疑说明,我们的工作一切都在正轨上。

至于为什么全世界只有DSS-43这一台天线可以与旅行者2号建立联系,除了技术之外,还有其他原因。由于1989年,旅行者2号飞越了海王星的卫星“海卫一”,它的飞行轨迹相对于太阳系行星平面显著偏南,意味着北半球的接地天线无法与旅行者2号联系。

但对于南半球的天线而言,这不是什么大问题——除非因为某些重大升级而不得不离线一整年之久。即便如此,科学家仍在日夜思念着旅行者2号,时刻关注着它的安危。

“我们一直在跟旅行者2号交流,每天都在跟它交流,”旅行者星际任何项目经理苏珊娜·多德说,“我们可以看到它状态良好。一旦有什么问题,我们会知道的。”(匀琳)

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