脉冲星之母:乔瑟琳·贝尔·伯奈尔和改变科学的方格图

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脉冲星之母:乔瑟琳·贝尔·伯奈尔和改变科学的方格图

1967年,当她只有24岁的时候,乔瑟琳·贝尔·伯奈尔在一张纸上看到了一个四分之一英寸长的 “方格”,这将改变她的生活,并重塑天体物理学的进程。当时贝尔·伯奈尔正在剑桥大学攻读博士学位,她从射电望远镜中读取信号,希望找到类星体——其能从数十亿光年外喷出巨大的能量。

作为她博士研究的一部分,贝尔·伯奈尔帮助建造了一台望远镜,以接收来自宇宙各地的这些信号。它被称为星际闪烁阵列–一个由2000根金属天线和120英里长的电缆和电线组成的射电望远镜,全部串联在1000多根木柱上。整个东西覆盖了剑桥大学附近田野上57个网球场大小的区域。一旦它被打开,她的工作就是阅读它所产生的记录–由一支笔沿着一卷海图纸追踪而成的方格线,有点像测谎仪测试。这些小线代表着来自我们世界之外的无线电信号。

在她的项目工作过程中,获得了超过三英里的图纸。但贝尔·伯奈尔是个细心的学生, 她分析了每一英寸的数据, 这就是帮助她发现它的原因。在望远镜读数中出现的所有干扰中, 她可能会漏掉的一个小方块, 一个小脉冲在完美的时间内重复出现, 总是来自天空的同一个地方。

“有一个方格纹,我无法命名和分类,”她表示。“它非常罕见,经常不会出现在那里。但它也经常存在,以至于有一次我的大脑说:‘你以前见过这种奇怪的方格纹,对吗?你从天空的这一点看到过它,对吗?’”

“好几天,好几个星期,那个方格线都没有重复。……后来终于,经过一个月的努力,我抓住了它。结果发现是一连串的脉冲,大约相隔1/3秒。无论它是什么,都是一闪一闪。”

贝尔·伯奈尔并没有发现另一个类星体,也不是来自附近道路上行驶的汽车的干扰。她发现了一个以前从未被观察过的天体行为方式。她发现了脉冲星。

她的发现重塑了科学的进程,并最终帮助她的主管安东尼·休伊什于1974年获得诺贝尔物理学奖。尽管贝尔·伯奈尔是做出这一发现的人,但她却被排除在获奖名单之外。

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